La Bête du Gévaudan | Mythes, Légendes et Fais Réels

Bête du Gévaudan, Monstre -

La Bête du Gévaudan | Mythes, Légendes et Fais Réels

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Quand la Bête du Gévaudan a terrorisé la France

L'histoire de ce monstre a grandi en se racontant, mais le carnage de cette bête féroce ressemblante à un loup a quand même fait près de 100 morts.

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La bête du Gévaudan a terrorisé les villageois français pendant trois ans, faisant une centaine de morts et près de 300 blessés. (Wikimedia Commons)

La première victime du monstre était Jeanne Boulet, une jeune fille de 14 ans qui surveillait ses moutons. Sa mort a été suivie par d'autres, presque exclusivement des femmes et des enfants. Tout au long de l'année 1764, les attaques brutales - les victimes, la gorge tranchée ou la tête arrachée - rongent la France rivetée. La violence était si choquante qu'on en a appris l'existence depuis la campagne jusqu'au palais royal de Versailles. Quelle était cette bête du Gévaudan, et qui pouvait arrêter son règne de terreur ?
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Le Gévaudan, région du sud de la France (dans l'actuelle Lozère), était aussi mystérieux que son monstre. "Il avait la réputation d'être un marécage isolé et isolé où les forces de la nature n'avaient pas été apprivoisées, où les forêts étaient en effet enchantées ", dit Jay M. Smith, historien et auteur de Monsters of the Gévaudan : La fabrication d'une bête. "C'est fascinant, c'est puissant, c'est effrayant, c'est sublime."

C'était l'endroit parfait pour un conte de fées à la Grimm mettant en vedette une créature surnaturelle. Mais pour les villageois attaqués, la réalité était plus brutale que n'importe quel livre. En trois ans, la bête a fait près de 300 victimes et son héritage a duré bien au-delà du XVIIIe siècle.

La France de 1764 était dans un état lamentable. La guerre de Sept Ans s'était terminée un an plus tôt, la France ayant subi de nombreuses défaites aux mains des Britanniques et des Prussiens. Le roi, Louis XV, avait également perdu la majeure partie de l'empire d'outre-mer de son pays, y compris le Canada. La situation économique était désastreuse et le pays était en désarroi. Malgré le carnage que la bête a fait, elle a servi d'ennemie parfaite pour une nation qui avait quelque chose à prouver, un pays qui avait besoin d'une cause pour se rassembler.

La bête et ses victimes seraient peut-être passées pratiquement inaperçues si ce n'était d'une presse en plein essor. L'information politique étant en grande partie censurée par le roi, les journaux ont dû se tourner vers d'autres sources d'information - et de divertissement - pour augmenter le nombre d'abonnements. François Morénas, créateur et rédacteur en chef du Courrier d'Avignon, a utilisé un nouveau type de reportage appelé faits divers-histoires d'incidents quotidiens dans de petits villages semblables au véritable crime actuel- pour raconter l'histoire. Son reportage, en particulier, a transformé la bête d'une calamité de marécage en une affaire nationale.

En 1764, alors que l'effectif augmente, les fonctionnaires locaux et les aristocrates passent à l'action. Étienne Lafont, délégué du gouvernement régional, et le capitaine Jean Baptiste Duhamel, chef de l'infanterie locale, organisent la première attaque concertée. À un moment donné, le nombre de volontaires est passé à 30 000 hommes. Duhamel a organisé les hommes selon des modèles militaires, a laissé des appâts empoisonnés et a même fait habiller certains soldats en paysannes dans l'espoir d'attirer la bête. Une récompense pour avoir tué la bête équivalait finalement à un an de salaire pour un ouvrier, écrit l'historien Jean-Marc Moriceau dans La Bête du Gévaudan.

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Pour des hommes comme Duhamel, la chasse était un moyen de racheter son honneur après la guerre. "Il y a de nombreux signes de masculinité blessée chez les principaux chasseurs ", dit Smith, en particulier Duhamel. "Il avait une grande sensibilité pour son honneur et a eu de mauvaises expériences pendant la guerre, et considérait ce défi de vaincre la bête comme un moyen de se racheter."

La presse a également créé des histoires populaires sur les femmes et les enfants qui ont survécu aux attaques en se défendant et en mettant l'accent sur la vertu de la paysannerie.

Prenez Jacques Portefaix. Le jeune garçon et un groupe d'enfants se trouvaient dans une prairie avec un troupeau de bétail le 12 janvier 1765, lorsque la bête a attaqué. En travaillant ensemble, ils ont réussi à l'effrayer avec leurs piques. Le courage de Portefaix était si admiré que Louis XV donna une récompense à tous les enfants et fit éduquer le garçon aux frais personnels du roi.

Et puis il y a Marie-Jeanne Vallet, qui a été attaquée le 11 août 1765, qui a réussi à se défendre et à blesser la bête, ce qui lui a valu le titre de "Vierge de Gévaudan". Aujourd'hui, une statue se dresse en son honneur dans le village d'Auvers, dans le sud de la France.

Les individus ont peut-être eu du succès à se défendre, mais les chasseurs officiels n'en ont pas eu. En février 1765, les d'Ennevals, un duo de chasseurs père-fils normands, annoncent qu'ils se rendront dans le Gévaudan pour éliminer la bête. Jean-Charles, le père, se vantait d'avoir déjà tué 1 200 loups, information pertinente supposant que le prédateur était, en fait, un loup. Mais personne n'en était sûr. "C'est beaucoup plus grand qu'un loup, écrit Lafont dans un premier rapport. "Il a un museau ressemblant à celui d'un veau et des cheveux très longs, ce qui semble indiquer une hyène."

Duhamel a décrit l'animal comme encore plus fantastique. Selon ses mots, il avait une "poitrine aussi large qu'un cheval", "un corps aussi long qu'un léopard" et une fourrure qui était "rouge avec une bande noire". Duhamel conclut : "Vous penserez sans doute, comme moi, que c'est un monstre[hybride], dont le père est un lion. Ce qu'était sa mère reste à voir."

D'autres témoins ont affirmé que la bête avait des pouvoirs surnaturels. "Il pouvait marcher sur ses pattes arrière et sa peau pouvait repousser les balles et il avait du feu dans les yeux et il est revenu d'entre les morts plus d'une fois et avait une capacité de saut incroyable," dit Smith.

Quelle que soit son origine ou son apparence, les chasseurs étaient déterminés à marquer leur prix. Mais encore et encore, ils ont échoué. Les d'Ennevals ont fini par abandonner et le roi a alors envoyé son propre garde du corps et porteur d'armes, François Antoine. Avec son fils et un détachement d'hommes, Antoine sillonne la campagne forestière à la recherche de la bête. Enfin, en septembre 1765, il a abattu un grand loup. Il fit envoyer le corps à la cour de Versailles, reçut une récompense de Louis XV et accepta la gratitude des villageois.

Deux mois plus tard, les attaques ont repris.

Pendant encore 18 mois, quelque chose a continué à traquer les villageois du Gévaudan, avec 30 à 35 morts au cours de cette période. Le roi, croyant que la bête avait déjà été tuée, offrit peu d'aide.

Sans aucune aide extérieure à la région, les habitants de la région ont pris les choses en main - une option qui aurait pu être plus sage dès le début, puisque les chasseurs précédents ne connaissaient pas bien le paysage et avaient de la difficulté à communiquer avec la population locale.

La Bête du Gévaudan est-elle vraiment morte ?

Le fermier local Jean Chastel avait déjà participé à une chasse antérieure, mais il a été jeté en prison par Antoine pour avoir mené ses hommes dans une tourbière. Mais ses crimes passés ont tourné au passé quand il a réussi, enfin, à abattre la créature d'une balle le 19 juin 1767.

La fin de la barbarie n'a guère contribué à répondre à la question brûlante : C'était quoi la bête ? C'est un sujet de débat depuis lors. Les historiens et les scientifiques ont suggéré qu'il s'agissait d'un lion échappé, d'un vestige préhistorique, ou même que Chastel lui-même avait dressé un animal pour attaquer les gens et détourner l'attention des autres crimes. Smith pense que la réponse est plus banale.

"L'explication la meilleure et la plus probable est que Gévaudan a été victime d'une grave infestation de loups ", explique M. Smith. En d'autres termes, il n'y avait peut-être pas une seule bête du Gévaudan, mais de nombreux grands loups qui attaquaient les communautés isolées.

Des attaques de loups ont eu lieu dans toute la France au cours de cette période. Moriceau estime que les attaques de loups ont causé jusqu'à 9 000 décès à travers le pays entre la fin du XVIe siècle et le début du XIXe siècle. Ce qui a rendu les attentats du Gévaudan mémorables, jusqu'à aujourd'hui, c'est leur violence et leurs morts supérieures à la moyenne, ainsi que la capacité de la presse à en faire une histoire nationale passionnante. Même 250 ans après que la Bête du Gévaudan a traqué pour la dernière fois les forêts et les champs du sud de la France, son héritage féerique se profile à l'horizon.


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