Le Mystère des Loups Noirs d'Amérique du Nord

Loup Noir -

Le Mystère des Loups Noirs d'Amérique du Nord

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Malgré leur nom, les loups gris (Canis lupus) ne sont pas toujours seulement gris. Ces canidés peuvent aussi avoir un pelage noir ou blanc - ceux qui ont un pelage noir sont logiquement appelés loups noirs.

Le Loup Noir, Un Magnifique Loup Gris au Pelage Noir

La fréquence des diverses nuances et couleurs de robe qui prévalent au sein d'une population de loups varie souvent selon l'habitat. Par exemple, les meutes de loups qui vivent dans la toundra ouverte se composent surtout d'individus de couleur pâle ; le pelage pâle de ces loups leur permet de se fondre dans leur environnement et de se cacher lorsqu'ils poursuivent le caribou, leur proie principale. D'autre part, les meutes de loups vivant dans les forêts boréales contiennent des proportions plus élevées d'individus de couleur foncée, car leur habitat sombre permet aux individus de couleur plus foncée de s'y fondre.

De toutes les variations de couleur de Canis lupus, les individus noirs sont les plus intrigants. Les loups noirs sont si colorés à cause d'une mutation génétique dans leur gène K locus. Cette mutation provoque une condition connue sous le nom de mélanisme, une présence accrue de pigmentation foncée qui fait qu'un individu est de couleur noire (ou presque noire). Les loups noirs sont également intrigants en raison de leur répartition. Il y a beaucoup plus de loups noirs en Amérique du Nord qu'en Europe.

Pour mieux comprendre les fondements génétiques des loups noirs, une équipe de scientifiques de l'Université de Stanford, de l'UCLA, de la Suède, du Canada et de l'Italie s'est récemment rassemblée sous la direction du Dr Gregory Barsh de Stanford ; ce groupe a analysé les séquences génétiques de 150 loups (dont environ la moitié étaient noirs) du parc national Yellowstone. Ils ont fini par reconstituer une histoire génétique surprenante, remontant à des dizaines de milliers d'années, à une époque où les premiers humains élevaient des chiens domestiques en faveur de variétés plus foncées.

Il s'avère que la présence d'individus noirs dans les meutes de loups de Yellowstone est le résultat d'un accouplement historique profond entre chiens domestiques noirs et loups gris. Dans un passé lointain, les humains élevaient des chiens en faveur d'individus plus foncés et mélaniques, augmentant ainsi l'abondance du mélanisme dans les populations canines domestiques. Lorsque les chiens domestiques se sont croisés avec des loups sauvages, ils ont également contribué à renforcer le mélanisme dans les populations de loups.

Démêler le profond passé génétique d'un animal est une affaire délicate. L'analyse moléculaire permet aux scientifiques d'estimer à quel moment des changements génétiques ont pu se produire dans le passé, mais il est généralement impossible d'attribuer une date précise à de tels événements. En se basant sur une analyse génétique, l'équipe du Dr Barsh a estimé que la mutation du mélanisme chez les canidés s'est produite entre 13 000 et 120 000 ans (la date la plus probable étant il y a environ 47 000 ans). Puisque les chiens ont été domestiqués il y a environ 40 000 ans, ces preuves ne confirment pas si la mutation du mélanisme s'est d'abord produite chez les loups ou les chiens domestiques.

Mais l'histoire ne s'arrête pas là. Comme le mélanisme est beaucoup plus répandu dans les populations de loups d'Amérique du Nord que dans les populations de loups d'Europe, cela suggère que le croisement entre les populations de chiens domestiques (riches en formes mélanésiques) s'est probablement produit en Amérique du Nord. À l'aide des données recueillies, le Dr Robert Wayne, coauteur de l'étude, a daté la présence de chiens domestiques en Alaska à environ 14 000 ans. Lui et ses collègues continuent d'enquêter sur les restes de chiens anciens de l'époque et de l'endroit pour déterminer si (et dans quelle mesure) le mélanisme était présent chez ces anciens chiens domestiques.


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